Monday, May 30, 2011

Book Review: Island Beneath the Sea, by Isabel Allende

Article first published as Book Review: Island Beneath the Sea by Isabel Allende on Blogcritics.
Isabelle Allende's novel, Island Beneath the Sea, is a timeless tale about the nature of power and how even the most powerless of people - a fictional 18th Century African slave woman named Zarité or even me or you - can become powerful in unexpected ways.

Power is explored in many of its different manifestations. The power of money. The power of violence. The power of social status. The power of popular opinion. The power of appearance. The power of addiction. The power of optimism. And most importantly, the power of love.

Many of the characters I see symbolizing a type of power.

Toulouse Valmorain - Power of money
Prosper Cambray - Power of violence
Hortense Guizot - Power of social status
Violette Boisier - Power of appearance
Maurice - Power of optimism
Zarité - Power of love

Island Beneath the Sea is a historical novel set in the Caribbean and New Orleans against the backdrop of 18th Century world changes such as the US war of Independence, the French Revolution and the massive slave revolt that formed the country of Haiti.

During the first part of the book, I felt a mixture of emotions. The story of slavery and the excesses of the slave owners repulsed me. Yet, at the same time the story drew me in with the complex humanity that Isabel Allende finds in each of her characters. Just like in life, everyone thinks he or she is the good guy.

Isabel has said, "With relatives like mine I don't need to use my imagination, they alone provide all the material I need for my novels . . . . Many of my relatives have been the models for the characters in my books, like my grandparents who became Esteban Trueba and Clara del Valle in The House of the Spirits."

Writing characters inspired by people and experiences in ones own life follows the traditional dictum to "write what you know". For example, let's pause to look at another great writer - Ernest Hemingway. Shrapnel hit Hemingway's knee in World War One. He knew what that feels like. So, when his characters were wounded in war, they were often wounded in the same way as Hemingway. He could truthfully write, “I knew I was hit and leaned over and put my hand on my knee. My knee wasn’t there. My hand went in and my knee was down on my shin”.

Keeping with this tradition, Isabel Allende's grandfather seems to not only have become Esteban Trueba in House of the Spirits, but to have also become the character Toulouse Valmorain in The Island Beneath the Sea. Both Trueba (in Chile) and Valmorain (in Santo Domingo) are large land-owners who inherited their property that was neglected by the generation before them. The land was worked by slaves (indigenous peons in Chiles and African slaves in Santo Domingo). They both considered it acceptable behavior to rape girl slaves when they reached puberty and fathered a number of illegitimate mixed-race children. They both considered themselves to be model plantation or hacienda owners, because they treated their slaves better than their neighboring land barons treated their slaves. Both characters reveal love and tenderness to legitimate child descendents.

Valmorain in Island Beneath the Sea, fascinated me. It was intriguing to be able to peer inside the mind of this sugar plantation slave owner - to see his self-justification. Indeed, a whole society supported his belief system that what he was doing was good, just and even divine. It helps me to understand what might be going on in the minds of people in positions of power in any age, anywhere.

The title, Island Beneath the Sea, refers to an Afro-Caribbean belief in a paradisiacal afterworld. The novel reveals the power-structure's self-serving religious beliefs that equality is to be found only in heaven. But, the protagonist, Zarité, is convinced that equality can be achieved in the here and the now. Even through the most daunting of trials she holds on to this dream, this conviction of her heart.

In an interview, Allende said that she writes to entertain the reader. I find meaning deeper than mere entertainment in Allende's work. Like Buddhist leader Daisaku Ikeda has said - reading great literature makes it possible to learn from the lives of many different people, and not just from our own limited direct experience. I read novels seeking those life lessons. In Allende's work I find not only entertainment, but also great wisdom. I believe that Isabel Allende is a living treasure of humanity.

After finishing reading "The Island Beneath the Sea" I felt grounded, confident and filled with hope for the future.

*****

La novela de Isabel Allende, la isla bajo el mar, es una historia intemporal sobre la naturaleza del poder y cómo incluso los más débiles de las personas - una mujer ficticia del 18o siglo Áfricana esclava llamado Zarité o incluso a mí o usted - puede llegar a ser poderoso en formas inesperadas.
El poder es explorado en muchas de sus diferentes manifestaciones. El poder del dinero. El poder de la violencia. El poder de la condición social. El poder de la opinión popular. El poder de la apariencia. El poder de adicción. El poder del optimismo. Y lo más importante, el poder del amor.
Muchos de los personajes que veo que simboliza un tipo de poder.
Toulouse Valmorain - Poder de dineroPróspero Cambray - Poder de la violenciaHortensia Guizot - Poder de estatus socialViolette Boisier - Poder de la aparienciaMaurice - Poder de optimismoZarité - Poder del amor
Isla bajo el mar es una novela histórica ambientada en el Caribe y Nueva Orleans en el contexto de los cambios del mundo del 18o siglo, como la Revolución de la Independencia de EE.UU., la Revolución Francesa y el rebelde masivo de esclavos que formaron el país de Haití.

Durante la primera parte del libro, sentí una mezcla de emociones. La historia de la esclavitud y los excesos de los dueños de esclavos me rechazó. Sin embargo, al mismo tiempo, la historia me atrajo con la compleja humanidad que Isabel Allende encuentra en cada uno de sus personajes. Al igual que en la vida, todo el mundo piensa que él o ella es el bueno.
Isabel ha dicho: "Con los familiares como la mía no necesito usar mi imaginación, sólo ellos proporcionan todo el material que necesito para mis novelas.... Muchos de mis familiares han sido los modelos de los personajes de mis libros, como mis abuelos, que se convirtieron en Esteban Trueba y Clara del Valle en La casa de los espíritus. "
Escribir personajes inspirados en personas y experiencias en la propia vida sigue la máxima tradicional de "escribir lo que sabes". Por ejemplo, vamos a hacer una pausa para mirar a otro gran escritor - Ernesto Hemingway. Metralla golpeó la rodilla de Hemingway en la Primera Guerra Mundial. Él sabía como lo siente. Así que, cuando sus personajes fueron heridos en la guerra, fueron heridos a menudo en la misma forma que Hemingway. Se podría escribir con sinceridad, "Sabía que me golpeó y me incliné y puse mi mano sobre mi rodilla. Mi rodilla no estaba allí. Mi mano se fue y mi rodilla estaba abajo en mi espinilla."
Siguiendo con esta tradición, el abuelo de Isabel Allende, parece no sólo se han convertido en Esteban Trueba en La casa de los espíritus, sino también convertirse en el personaje Toulouse Valmorain en La isla bajo el mar. Ambos Trueba (en Chile) y Valmorain (en Santo Domingo) son grandes propietarios de tierras que heredó de propiedad que fue descuidado por la generación anterior a ellos. La tierra era trabajada por esclavos (los indígenas en Chiles y esclavos africanos en Santo Domingo). Ambos se consideran un comportamiento aceptable a la violación de niñas esclavas cuando alcanzan la pubertad y fueron padres de varios hijos ilegítimos de razas mixtas. Ambos se consideraban sus haciendos como modelos, porque trataban a sus esclavos mejor que los terratenientes vecinos trataban a sus esclavos. Los dos personajes revelan el amor y ternura a los niños descendientes legítimos.
Valmorain en la isla bajo el mar, me fascinó. Fue interesante poder observar el interior de la mente del propietario de esclavos de las plantaciones de azúcar - para ver a su auto-justificación. En efecto, la sociedad en su alrededor apoya su sistema de creencias que lo que estaba haciendo era bueno, justo e incluso divino. Me ayuda a comprender lo que podría estar pasando en las mentes de las personas en posiciones de poder en cualquier época y en cualquier lugar.
El título, La isla bajo el mar, se refiere a una creencia afrocaribeña en un otro mundo paradisíaco despues de la muerte. La novela revelan las creencias religiosas egoísticas de la estructura de poder, que la igualdad se encuentra sólo en el cielo. Sin embargo, el protagonista, Zarité, está convencido de que la igualdad se puede lograr en este mundo ahora. Que pasa lo que pasa, Zarité guarda a este sueño, esta convicción en su corazón.

En una entrevista, Allende dijo que ella escribe para entretener al lector. Me parece significado más profundo que un mero entretenimiento en el trabajo de Allende. Como líder budista Daisaku Ikeda ha dicho - la lectura de la gran literatura permite aprender de la vida de muchas personas diferentes, y no sólo de nuestra propia experiencia directa limitada. Yo leo las novelas en la búsqueda de las lecciones de la vida. En la obra de Allende no encontrar solamente entretenimiento, sino también una gran sabiduría. Yo creo que Isabel Allende es un tesoro viviente de la humanidad.
Después de terminar la lectura de "La Isla Bajo el Mar" me sentí tranquila, segura y llena de esperanza para el futuro.

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